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Evaluación de las alternativas energéticas [Editorial - Boletín 202]

La adopción de dispositivos digitales y electrónicos ha presenta un crecimiento exponencial en la actualidad, generando un aumento simultaneo de recursos minerales como el cobalto y el litio, dado que de estos depende la producción de teléfonos, computadoras, vehículos eléctricos, turbinas eólicas, automóviles, iluminación, paneles solares e incluso celdas de combustible y reactores nucleares.

De acuerdo a estas tecnologías se ha producido un auge minero para los metales críticos necesarios para fabricarlas, donde la llegada de las baterías de litio y la propagación de los dispositivos electrónicos portátiles han contribuido al crecimiento sustancial en la demanda de cobalto.

Para el caso del Cobre más del 50% de las reservas se encuentran en el Cinturón de Cobre en África, principalmente en la República Democrática del Congo - RDC y en Zambia. Y para el Litio más del 65% de las reservas globales se encuentran en el "Triángulo del Litio" que cubre Chile, Argentina y Bolivia.

De acuerdo a un informe especial del Banco Mundial sobre minería artesanal y a pequeña escala desarrollado en el Congo, sugirió que los impactos ambientales son: pérdida de biodiversidad y destrucción de hábitats naturales a través de minas y sitios de disposición, contaminación del aire por emisiones y descargas, cambios en la ecología del río debido a la contaminación, sedimentación y modificación del flujo, deforestación, la erosión, inestabilidad y hundimiento del suelo. La minería a gran escala genera de forma similar contaminación del aire y el agua, de la misma forma el polvo minero que cubre todo, desde cultivos, escuelas hasta caminos, además de contener cobalto y otros metales, incluido el uranio, puede afectar los pulmones e ingerirse a través de la contaminación de alimentos y otros artículos.

Entre 2008 y 2017, la demanda de litio durante este periodo fue impulsado principalmente por el sector de autos eléctricos (62%), en menor medida por vidrio y cerámicos (17%) y dispositivos electrónicos portátiles (11%).

Dentro de los impactos ambientales evaluados con respecto al calentamiento global, las baterías de iones de litio (dispositivo diseñado para almacenamiento de energía eléctrica) causan un impacto significativo debido a que la mayor parte de sus cadenas de suministro dependen de la electricidad de las centrales de carbón. La producción de politetrafluoroetileno (PTFE) utilizada solo en baterías de iones de litio es el principal contribuyente a la categoría de agotamiento de la capa de ozono y también es una fuente importante de emisiones de calentamiento global. De la misma forma, las baterías polímero de metal de litio LMP son responsables de la eutrofización (enriquecimiento en nutrientes en el recurso hídrico), causada por el colado sulfídico vinculado a la extracción de diferentes materiales metálicos, dado que China seguirá siendo el centro de la industria de fabricación de baterías y el mayor consumidor de litio, además de presentar el mayor porcentaje de importaciones. De seguir con el mismo modelo de producción de estos minerales la UPME estima que las reservas de cobalto podrían caer de las 7 millones de toneladas actuales a 2 millones de toneladas para 2035, además de esto los vehículos eléctricos ya son el mercado de uso final más grande y crecerá hasta alcanzar el 81% de la demanda total de litio en 2035.

De acuerdo a la dinámica mundial de emplear la denominada tecnología verde, es elemental analizar todo el ciclo de vida, además de generar una canasta energética que genere un desarrollo sostenible, dados los impactos ambientales relacionados se hace importante evaluar las investigaciones referentes a prácticas mineras más sostenibles, además de los reemplazos de estos minerales en este tipo de tecnologías.

 

Fuente : Science Direct: Sovacool (2019), Berg et al., (2019), Vandepaer et al., (2017), Informe UPME Cobalto

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